Funciones Ejecutivas Prácticas

Este artículo hablará sobre cómo podemos conceptualizar mejor las funciones ejecutivas teniendo en cuenta el mundo real: hacia inquietudes prácticas como estrategias e intervenciones que pueden ayudar las personas en el Espectro Autista a mejorar sus habilidades de manejo del tiempo.

No es inusual que hayan personas en el Espectro Autista argumentando que no deberían intentar obligar a nadie que tenga problemas con las funciones ejecutivas y la organización a mejorar mediante el esfuerzo y la fuerza de voluntad. En cambio, según el argumento, la sociedad debería proporcionar adaptaciones para que las personas no tengan que depender de sus funciones ejecutivas para organizarse. Resulta más que evidente decir que esta sería la opción ideal en muchas situaciones. Ciertamente, lo último que alguien querría hacer es sugerir que las personas deberían sentirse culpables por sus dificultades en esta área, o que deberían sobrecargarse y agotarse en un esfuerzo por compensar por pura fuerza de voluntad. Para decirlo suavemente, eso sería bastante contraproducente.

Al mismo tiempo, existen numerosas situaciones del mundo real en las que la organización y el manejo del tiempo son absolutamente cruciales, y también que existen formas importantes en las que las personas en el Espectro Autista pueden tratar de resolver sus dificultades en estas áreas vía práctica, y aunque muchos que viven la condición no tuvieron mucha práctica cuando eran niños, probablemente sea mejor practicar más tarde que nunca. Y también hay una razón muy práctica por la que podríamos querer trabajar en la función ejecutiva: relativamente pocos adultos en el Espectro Autista pueden obtener apoyos o adaptaciones sustanciales para ayudar con las funciones ejecutivas y la organización, por lo que las personas necesitan técnicas que puedan usar para ayudarse a sí mismos con la función ejecutiva.

Una gran parte de la literatura académica sobre funciones ejecutivas está dedicada a explorar diferentes habilidades de funciones ejecutivas y debatir exactamente qué diferentes tipos de funciones ejecutivas existen. Sin embargo, esta literatura puede volverse muy abstracta y puede sumergirse en debates muy profundos sobre los procesos cognitivos que subyacen a la función ejecutiva. Por ejemplo, se han escrito muchos artículos sobre la idea de que algunas funciones ejecutivas pueden ser “calientes” y otras “frías”, siendo la principal diferencia entre las dos categorías la base más emocional de las funciones ejecutivas “calientes”. También dedicamos una gran cantidad de tiempo a discutir ejemplos específicos de funciones ejecutivas, como la memoria de trabajo, iniciación de tareas, etcétera.

Eso no significa que esta literatura es incorrecta. Sin embargo, no se puede negar que nuestro enfoque actual en la investigación se basa en gran medida en las bases fundamentales de la función ejecutiva, y este enfoque no necesariamente se traduce bien en estrategias e intervenciones útiles. Se han desarrollado algunas intervenciones de funciones ejecutivas que usan computadoras para capacitar a las personas en tareas muy específicas (que se cree que están relacionadas con alguna función ejecutiva individual, como la memoria de trabajo), y no es muy convincente de que este tipo de beneficios brinden demasiada ayuda. a las personas en el mundo real. Resultaría inverosímil sugerir que podemos alterar fundamentalmente un proceso cognitivo básico con un número relativamente pequeño de sesiones usando tareas computarizadas muy específicas. Todavía no está claro si los beneficios de estas tareas son duraderos y transferibles al mundo real.

Por esta razón, aprender a mejorar las funciones ejecutivas requiere un conjunto de estrategias más prácticas, y si terminamos cambiando nuestras habilidades cognitivas básicas, será a través de la práctica repetida que viene con la implementación de estas estrategias en el mundo real.

I) Prospección episódica: Es efectivamente nuestra capacidad de visualizar el futuro. Si bien podemos percibir la realidad tridimensional con altura, ancho y profundidad, no podemos confiar en la percepción para visualizar la cuarta dimensión de la realidad: el tiempo. No podemos ver el futuro. En cambio, tenemos que imaginar escenarios futuros. Tenemos que imaginar cómo nos moveremos en el futuro, qué tendremos que hacer en el futuro y qué debemos hacer ahora para prepararnos para el futuro. Comenzamos con una imagen mental de nuestra meta, de nuestro futuro deseado, y luego determinamos los pasos que debemos seguir para llegar allí.

Esta es una idea muy clara y concreta, y que tiene un valor práctico inmediato. Cuando uno trabaja en visualizar el futuro y planificar lo que debe hacerse para garantizar que el futuro se desarrolle como uno desea, no solo obtiene el beneficio a largo plazo de la práctica, sino también el beneficio inmediato de tener un plan para la situación actual. Esto parece dar al entrenamiento de habilidades de prospección episódica en la vida real una clara ventaja sobre el entrenamiento de la memoria de trabajo en una computadora.

II) Estimación del tiempo: Desafortunadamente, la prospección episódica no nos ayuda mucho si no podemos desarrollar un sentido preciso del tiempo. Usemos un ejemplo rápido para demostrar esto. Tú estás lavando algo de ropa, pero tú sabías que se acerca una reunión. Utilizaste con éxito tu prospección episódica para imaginarme a ti mismo en el futuro, y esto te dijo que necesitarías preparar varias cosas antes de irte, subirme a tu bicicleta y andar en bicicleta hasta el lugar de la reunión. (Tu prospección episódica también te dijo que no podrías lavar la ropa cuando estuvieras en la reunión, por supuesto). Sin embargo, esta información tiene un valor limitado por sí sola. También necesitas estimar con precisión cuánto tiempo te llevaría prepararte para la reunión y salir por la puerta (unos 10 minutos) y cuánto tiempo te llevaría ir en bicicleta a la reunión (otros 10 minutos). También necesitas estimar con precisión cuánto tiempo lleva pasar una carga de ropa por la lavadora y la secadora (alrededor de 2 horas). Debido a que tenías menos de 3 horas antes de la reunión, tú sabías que podías comenzar con una carga de ropa, pero que debías esperar con la segunda carga.

Es un ejemplo sencillo, pero suficiente para demostrar que no entender cuánto tardan estas tareas nos puede meter en problemas. Si olvidaste que necesitaba tiempo para empacar todo para la reunión, comenzarías a empacar 10 minutos antes de la reunión, saldrías por la puerta cuando comenzara la reunión y llegarías a la reunión 10 minutos tarde. Si se te olvidó de darme suficiente tiempo para lavar la ropa y, por lo tanto, comenzaste una segunda carga tan pronto como la primera estuvo fuera de la lavadora y dentro de la secadora, te irías a la reunión con esa carga de ropa solo a medio terminar.

El hecho de que normalmente no mostramos el tiempo moviéndose de forma visual, porque vemos el tiempo en relojes digitales, es particularmente preocupante. Debido a que no vemos visualmente el flujo del tiempo en un reloj digital, no aprendemos a estimar bien el paso del tiempo.

Además, existe un problema aún mayor con la estimación del tiempo. Somos realmente malos para predecir cuánto tiempo nos llevará hacer algo, ya sea que entendamos con precisión cómo fluye el tiempo o no. En general, tendemos a subestimar el tiempo que nos toma hacer las cosas. Nos olvidamos de los pasos que consumen mucho tiempo y no anticipamos las complicaciones.

Afortunadamente, hay una solución al problema del tiempo. Por lo general, la mejor estimación de cuánto tiempo le tomará a uno hacer algo se basará en la extrapolación de cuánto tiempo le tomó a uno hacer cosas similares en el pasado.

III) Listas, horarios y calendarios: Por supuesto, desarrollar un plan no sirve de mucho si lo olvidamos inmediatamente después. Tenemos que conservar recordatorios visuales de todos los pasos que debemos dar para lograr el futuro que deseamos. Esto se vuelve especialmente imperativo cuando tenemos que hacer malabarismos con muchas demandas de tareas diferentes a la vez.

En nuestros 12 años de escolaridad obligatoria, hay una gran cantidad de estructura. A los alumnos se les dice cuándo se supone que deben estar haciendo algo. Se les enseña a trabajar con bloques de tiempo cortos, que tienen que usar un bloque de clase para trabajar en algo, o que tienen una cierta cantidad de tiempo para prepararse para el colegio por la mañana. Algunas tareas pueden distribuirse en días o semanas, pero nuestros padres a menudo estarán disponibles para garantizar que terminemos estas tareas a tiempo.

El mundo de los adultos puede ser muy diferente. Por ejemplo, la universidad. De repente, somos los amos de nuestras propias vidas y regularmente tenemos que trabajar con plazos de semanas o meses. Tenemos asignaciones y fechas de entrega en los programas de estudios que debemos recordar, y también debemos motivarnos para incluso asistir a clases.

Por supuesto, no hay forma de que podamos trabajar en nuestras tareas y aún así mantener activamente nuestros planes para todas estas otras cosas en nuestras mentes. ¡Eso requeriría mucha más capacidad de memoria de trabajo de la que cualquier entrenamiento de memoria de trabajo podría darnos! Tenemos que anotar estas cosas.

Como estamos trabajando simultáneamente con diferentes niveles de organización (por ejemplo, tareas para la próxima hora, tareas para el día, tareas en las que se debe trabajar gradualmente durante días y semanas), podemos usar diferentes niveles de listas y cronogramas. Una vez que tenemos listas y horarios, podemos obtener la satisfacción natural y gratificante que surge al poder tachar una tarea de nuestra lista de tareas pendientes.

IV) Iniciación, distracción y agobio: Tener una buena capacidad para prospectar el futuro puede tener una desventaja. A veces, podemos visualizar con precisión el futuro y reconocer completamente todos los pasos que necesitamos para alcanzar el futuro deseado y, sin embargo, aún no logramos organizarnos con éxito.

A veces, el reconocimiento preciso de las muchas tareas diferentes que debemos completar no nos ayuda. Incluso puede hacernos daño, porque podemos prever con precisión que nos espera mucho trabajo difícil y aburrido. Sin embargo, si no comenzamos a trabajar en las cosas, comenzamos a atrasarnos, y la lista de tareas por completar se mantendrá igual de larga (o se hará más larga), incluso cuando el tiempo disponible para completar esas tareas se reduzca constantemente.

Necesitamos nuestra prospección episódica para identificar lo que tenemos que hacer, pero luego necesitamos obligarnos a iniciar estas tareas. Tenemos que empezar a trabajar en ellos, y luego tenemos que evitar distraernos con cualquier cosa que amenace con captar nuestra atención. A veces, cuando fallamos en iniciar tareas o nos distraemos de ellas, lo hacemos con pleno conocimiento de que luego tendremos dificultades para terminar todo lo que tenemos que hacer a tiempo, y ese reconocimiento aumenta la posibilidad de que nos sintamos agobiados. A medida que nos sentimos más agobiados, podemos comenzar a trabajar para mantenernos en un estado de distracción en el que no tengamos que pensar en las consecuencias de nuestra distracción. Puede ser un círculo vicioso.

Necesitamos alguna forma de responsabilizarnos, y hay una serie de trucos que podemos intentar para lograr esta responsabilidad. Tal vez podamos usar la presión social de los demás para ayudar (por ejemplo, nuestros padres), aunque realmente deberíamos estar aprendiendo a hacer estas cosas por nosotros mismos. Tal vez enumerar todos los pasos y dividirlos entre el tiempo disponible puede hacer que nuestro plan parezca menos agobiante (o tal vez muestre que el plan no es realista y debe cambiarse). Tal vez podamos usar recompensas artificiales para animarnos a terminar las tareas de nuestra lista de pendientes. Tal vez podamos restringir nuestro acceso a distracciones tentadoras (por ejemplo, Internet) hasta que hayamos hecho un cierto progreso hacia nuestra meta.

V) Práctica, práctica y más práctica: Solo a través de la práctica podemos aprender a manejar el tiempo de manera efectiva. Necesitamos desarrollar orgánicamente un sistema organizacional personalizado a través de la práctica, modificándolo según sea necesario. También necesitamos práctica para mejorar esas habilidades básicas de funciones ejecutivas en el corazón del manejo del tiempo; las mejoras en estas habilidades cognitivas llevarán mucho tiempo y pueden no ser tan obvias como una nueva estrategia organizacional, pero si pueden ocurrir y son de vital importancia.

Lamentablemente, es preocupante que no solemos darles a los niños en el Espectro Autista oportunidades de práctica para el manejo del tiempo, dada nuestra tendencia a estructurar el tiempo de los niños que viven la condición incluso más de lo que estructuramos el tiempo de sus pares neurotípicos, hasta el punto de intervenir para hacer cosas por ellos. Si bien es bueno que queramos ayudar a las personas en el Espectro Autista, debemos asegurarnos de que todos nosotros, y quizás especialmente las personas que viven la condición, tengan oportunidades para mejorar sus habilidades de manejo del tiempo y funciones ejecutivas a través de la práctica repetida.

Fuente: Dwyer, P. (2019). Practical Executive Functions. Autistic Scholar. Recuperado de (http://www.autisticscholar.com/practical-executive-functions/). Traducido Por Maximiliano Bravo.

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