Terapia con LEGO para Niños en el Espectro Autista

Los niños en el Espectro Autista tienden a amar algunas cosas muy intensamente. Los terapeutas de juego se han basado durante muchos años en las pasiones autistas para ayudar a los niños a aprender habilidades como la colaboración, la comunicación y el pensamiento simbólico. Ahora, un grupo de investigadores descubre que los juguetes para construir LEGO son una herramienta particularmente fructífera para la terapia de autismo, y una excelente manera de ayudar a los niños autistas a desarrollar un interés que puedan compartir con sus compañeros típicos.

La teoría detrás de la terapia del juego

Maria Montessori dijo que “el juego es el trabajo de la infancia”, por lo que quiso decir que los niños aprenden a través del juego. Los niños sin Espectro Autista usan el juego para expandirse y comprender mejor su mundo a través de la experimentación, el juego simbólico (imaginativo), la actividad física y el deporte, la interacción social y la observación.

Al fingir ser adultos, personalidades de la televisión o superhéroes, los niños practican el uso del lenguaje hablado y se comportan de la forma esperada. Al jugar juegos organizados, los niños aprenden cómo seguir las reglas, colaborar con sus compañeros de equipo, turnarse y trabajar para lograr un objetivo compartido.

Los niños en el Espectro Autista juegan de forma muy diferente a sus compañeros típicos. Tienden a jugar solos o participar en juegos paralelos (dos niños haciendo lo mismo, pero cada uno por su cuenta).

Mientras que los niños en el Espectro Autista pueden memorizar y recitar líneas o acciones de películas o TV, rara vez amplían lo que han aprendido con sus propias interpretaciones noveles de personajes o historias.

Y aunque los niños en el Espectro Autista pueden jugar juegos, a menudo tienen grandes dificultades para colaborar, tomar turnos o trabajar para lograr un objetivo compartido.

Además de jugar de manera diferente, la mayoría de los niños con  Espectro Autista tienen patrones o rutinas de juego específicos que repiten una y otra vez de manera idéntica.

Por ejemplo, pueden cantar la misma canción del mismo programa de TV de la misma manera con los mismos movimientos de mano, una y otra vez. O pueden construir y reconstruir el mismo edificio desde los bloques, crear el mismo diseño de la vía del tren, o ejecutar un carro de juguete de ida y vuelta por el mismo camino. Cuando se les pide que prueben algo nuevo, pueden sentirse terriblemente molestos porque su juego repetitivo se calma, mientras que el cambio puede provocar ansiedad.

Los muchos tipos de terapia de juego intentan ayudar a los niños en el Espectro Autista a superar los desafíos al aprovechar los intereses existentes para ampliar la comunicación, la imaginación y las habilidades sociales. En lugar de prohibir que los niños continúen con sus actividades repetitivas, los terapeutas de juego usan una variedad de técnicas para complicar y mejorar sus actividades.

Por ejemplo, si un/a niño/a maneja repetidamente un camión sobre la misma parte de la alfombra, un terapeuta de juego podría colocar un obstáculo en la alfombra, lo que requeriría que el/la niño/a negocie el cambio e interactúe con el terapeuta. A través del proceso de la terapia de juego, muchos terapeutas han visto una mejora significativa en el lenguaje, la comunicación, la colaboración e incluso las habilidades físicas.

¿Por qué se creó la LEGO Terapia?

Los juguetes para construir LEGO son extraordinariamente populares entre los niños autistas.

Ofrecen una actividad simple, predecible y repetible que se puede lograr solo sin ayuda externa. También son parte de un sistema de juguetes que se ven y se comportan de manera similar. LEGO también ofrece las beneficios adicionales de:

  • Requerir habilidades motrices finas fuertes y una importante fuerza de la mano
  • Requerir habilidades espaciales, visuales y analíticas
  • Tener un valor intrínseco en el mundo en general (el juego de LEGO es universal, y los modelos y las estructuras de LEGO se han hecho muy reconocidos no solo como modelos de juguetes, sino también como formas de arte)

Al darse cuenta de que muchos niños autistas ya están atraídos y aman a los LEGO, el neuropsicólogo clínico Dr. Daniel LeGoff comenzó a experimentar con la terapia LEGO en 2003.

Su idea era crear un programa de habilidades sociales efectivo que pudiera usarse en múltiples escenarios y ser transferible a las interacciones de pares del mundo real. En 2004, publicó un documento que muestra resultados positivos del programa que creó.

Hoy en día hay varios profesionales, así como libros y programas, todos enfocados en la terapia LEGO. Si bien hay una variedad de enfoques conductuales y de desarrollo para la terapia, la mayoría usa técnicas similares para involucrar a los niños y exigirles que desarrollen habilidades para lograr sus objetivos relacionados con el juego.

¿Cómo funciona la LEGO Terapia?

El objetivo de la LEGO Terapia es crear los tipos de habilidades que pueden ayudar a los niños en el Espectro Autista a relacionarse mejor con sus pares, compartir experiencias y colaborar. Esto significa que los niños que probablemente se beneficien con la terapia con LEGO ya son al menos algo verbales y pueden seguir instrucciones tanto visuales como verbales.

En la forma más básica de la terapia LEGO, los niños trabajan en grupo, teniendo los siguientes roles:

  • El/La Ingeniero/a – tiene un conjunto de instrucciones para el modelo y tiene que solicitar los ladrillos del Proveedor y ordenar al Constructor que coloque el modelo
  • El/La Proveedor/a – tiene los bloques de Lego y suministra al Ingeniero los artículos requeridos a pedido
  • El/La Constructor/a – recibe los ladrillos por parte del Proveedor y debe seguir las instrucciones dadas por el Ingeniero para hacer el modelo.

Un facilitador adulto trabaja con el grupo según sea necesario para alentar la resolución de problemas, la comunicación y el compromiso. En algunos casos, varios terapeutas trabajan juntos, utilizando LEGO para desarrollar habilidades motoras, facilitar el habla y mejorar la comunicación social. Los terapeutas involucrados con la terapia LEGO pueden ser terapeutas ocupacionales, terapeutas del habla, terapeutas conductuales o incluso psicólogos.

La terapia de LEGO también se puede ampliar para fomentar el juego creativo y la colaboración a través de la narración de historias, las actividades dramáticas y la innovación. Por ejemplo, una versión de la terapia LEGO hace que los niños trabajen juntos para construir versiones de un mundo imaginario descrito en una historia, o trabajen juntos para crear un vehículo que tenga cualidades específicas o que pueda navegar en una situación particular.

Los niños también pueden trabajar juntos para construir robots mucho más elaborados LEGO Mindstorms y programarlos. En estos escenarios más avanzados, los niños colaboran en la creación de un mundo complejo, la narración de historias o el diseño.

¿Es efectiva la terapia con LEGO?

La terapia con LEGO se basa en terapias existentes, efectivas y sin riesgos. Eso significa que no puede doler y probablemente ayude a su hijo a desarrollar habilidades y posiblemente amistades significativas basadas en intereses comunes.

Hay un número limitado de estudios centrados en la terapia con LEGO, y la mayoría de ellos se llevaron a cabo en grupos pequeños por personas con un gran interés en que la terapia tenga éxito.

Ninguna terapia es siempre exitosa para cada niño/a en el Espectro Autista, y mucho depende de la química de un grupo de terapia y su facilitador. En cualquier entorno terapéutico, algunos niños obtendrán mejores habilidades mientras que otros no.

Si bien lo único que arriesga con la terapia LEGO es el tiempo y el dinero, es más probable que vea resultados positivos si tu hijo/a:

  • Disfruta activamente de construir modelos con LEGO
  • Está más o menos al mismo nivel funcional que los otros niños en el grupo
  • Tiene la capacidad de seguir instrucciones verbales
  • Ha demostrado al menos cierto éxito en el juego interactivo en el pasado
  • Es capaz de cambiar sus ideas sin grandes trastornos emocionales
  • Está motivado para construir relaciones sociales con sus pares

Antes de comenzar con la terapia con LEGO, es importante conversar con el terapeuta para determinar cuáles son sus objetivos, cómo es la mezcla de niños y qué incluye su enfoque terapéutico. Haz que el terapeuta se reúna y evalúe a tu hijo/a para determinar si él o ella está listo para esta forma relativamente avanzada de terapia de juego. Si tiene alguna pregunta en mente, le recomendamos que solicite que tu hijo/a participe durante un período de prueba.

Fuente: Rudy, L. (2018). LEGO Therapy for Children With Autism. VeryWell Health. Recuperado de (https://www.verywellhealth.com/lego-therapy-for-children-with-autism-4169865). Traducido por Maximiliano Bravo.

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